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Guide culturel de la Birmanie

Voyager en Birmanie c’est aller à la rencontre d’un peuple d’une grande diversité ethnique, chaleureux, pétri de traditions et de bienveillance. C’est également découvrir une culture très bien préservée et une histoire fascinante, dont l’architecture et les vestiges représentent les marques d’un passé tumultueux, peu banal, mais qui n’ont  jamais terni la magie de la Birmanie.

train pres hispaw birmanie
Un viaduc près de Hispaw

Langues & peuples

La langue officielle de la Birmanie est le birman, parlé par 65 % de la population. Elle appartient à la branche tibéto-birmane de la famille linguistique sino-tibétaine. Comme la majorité des langues parlées dans les pays d'Asie du Sud-Est, le birman est une langue tonale qui possède trois tons (haut, bas et descendant) et deux dialectes principaux : celui de Yangon et celui de Mandalay. Le lexique de la langue birmane comprend des mots du pali, langue  indo-européenne utilisée comme langue liturgique dans le bouddhisme theravada, ainsi qu'une liste de mots empruntés de l'anglais, héritage de la période coloniale. L’écriture birmane, très stylisée, est dérivée des écritures indiennes et d'anciennes formes du birman du Xe et XIe siècle. La Birmanie est une véritable mosaïque ethnique, où le nombre des langues ou dialectes parlés à travers le pays avoisine la centaine. 

femme ethnique birmanie
La Birmanie comprend 135 groupes ethniques officiellement recensés

La Birmanie affiche en effet une diversité ethnique unique au monde, avec cent trente-cinq groupes ethniques officiellement recensés par le gouvernement. Une richesse culturelle remarquable constituée de Karen, Shan, Bamars, Karenni, Mon, Kachin, Chin et Arakan qui sont les minorités ethniques les plus importantes. Elles forment près d'un tiers de la population birmane et possèdent leurs langues et leurs cultures propres. Beaucoup de ces minorités sont bouddhistes mais certaines d’entre elles sont musulmanes comme les Rohingyas alors que d’autres, comme les Shan ou les Karen, se sont converties au christianisme durant la période coloniale britannique. Malheureusement, toutes ces minorités ethniques ne vivent pas en parfaite harmonie en Birmanie, qui a connue et connait encore de tristes problèmes intercommunautaires à cause notamment, de clivages religieux, comme pour les Karen et les Rohingyas.

Traditions

La Birmanie est un pays pétri de traditions, fortement attaché à ses us et coutumes. La vie quotidienne des birmans est encadrée par les traditions ancestrales et aux valeurs sacrées, héritages reçus des anciens pour lesquels les habitants ont un profond respect. La religion est omniprésente dans la vie quotidienne des Birmans, extrêmement fervents, pour laquelle ils ne ménagent ni leur temps ni leur argent pour l’honorer. Si 90 % de la population est bouddhiste, mêlé avec les convictions locales comme les esprits (nat), on trouve également des communautés musulmanes, chrétiennes, hindouistes et animistes.

Dans le quotidien en Birmanie, vous serez surpris de voir la grande majorité des hommes portant le traditionnel longyi, une jupe longue confectionné dans une pièce de tissu portée indifféremment par les hommes et les femmes. Quant aux élégantes femmes, celles-ci s’enduisent le visage de thanaka, une pâte cosmétique blanc-jaune d'origine végétale vieille de 2000 ans, que les Birmanes utilisent pour se protéger du soleil. Les hommes mâchent encore beaucoup le kun ja, un mélange noix d’arec, chaux et bétel plébiscité pour ses propriétés stimulantes.

femme birmane
Une femme birmane enduite de crème thanaka

Comme dans les pays bouddhistes theravada du sud-est asiatique, la fête de l’eau, Thingyan, est la plus importante de l’année. Chaque année à la mi-avril, on célèbre pendant plusieurs jours, le nouvel an bouddhiste en s’aspergeant d’eau pour se purifier avant que Thagyamin, le roi des esprits ne descende sur terre pour voir les bonnes et les mauvaises actions de chacun. Ne pas manquer le festival grandiose du Lac Inle pendant la pleine lune du mois d’octobre où des statues de Bouddha sont promenées sur la prestigieuse barque royale, le Karaweik.

Thidingyut Festival ou festival des lumières est une autre fête importante en Birmanie. Elle est célébrée à la fin du Carême bouddhique et alors rues, maisons, jardins et pagodes brillent de mille feux, pour célébrer le retour de Bouddha du ciel. Enfin, citons le magnifique festival des ballons qui a lieu pendant trois jours, pendant la pleine lune de novembre à Taungyi, dans l’état Shan. Il s’agit d’un grand concours de ballons à air chaud confectionnés avec du papier Shan, très colorés, couverts de bougies et cachant de spectaculaires feux d’artifice.

Arts de la table

epices cuisine birmanie
Les épices de la cuisine birmane

Dans l’ombre des stars asiatiques que sont notamment le Vietnam et la Thaïlande, la gastronomie birmane est pourtant une cuisine riche en saveurs, largement influencée par les cuisines indienne, chinoise et thaïlandaise ainsi que par les nombreuses ethnies locales. Une cuisine largement inspirée du marché, qui fait la part belle aux légumes de saison comme dans les fameux currys, véritable tradition nationale, plus doux que ceux de ses voisins indien ou thaï mais tout aussi savoureux. Pour avoir un aperçu de la cuisine birmane, laissez-vous tentez par les buffets birmans où vous pouvez choisir une multitude de plats.

Les amateurs de fruits de mer se régaleront autant que les amateurs de plaisirs sucrés, avec les desserts d’origines indiennes très gourmands et les gâteaux de riz aux parfums entêtants. A tester au moins une fois : la soupe Mohinga, élevée au rang de plat national. Habituellement consommée au petit-déjeuner, cette soupe se compose de nouilles ou vermicelles de riz à un épais curry au fond de poisson, agrémenté d’ail, d’oignons, de gingembre, de citronnelle et de farine de pois chiches.

crabes birmanes
Des crabes à la birmane

Artisanat

La Birmanie est réputée à travers toute l’Asie du Sud-Est pour produire un artisanat d’une très grande qualité. Sans s’être folklorisé, l’artisanat traditionnel birman est magnifiquement bien conservé, reflétant la richesse des cultures traditionnelles locales et l’attachement des artisans à perpétuer des savoirs-faires ancestraux.

Mandalay est connu pour être la capitale de l’artisanat birman. Pléthore d’ateliers en ville et dans les alentours façonnent à merveille la matière et créent des objets qui ont une âme et une histoire tout en transmettant aux jeunes générations la quintessence de métiers pluri centenaires. Fabrication de feuilles d’or, de marionnettes, d’éventails en bambou ou papier, d’objets en laque, sculpture sur bois, peinture sur verre, tissage de la soie, orfèvrerie… Il y en a pour tous les goûts ! Acheter de l’artisanat c’est une belle occasion de pratiquer un tourisme responsable en dynamisant l’économie locale.

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La sculpture sur bois

Arts

L’art birman en général, amalgame de la culture indigène et de leur incorporation libre des idées et des styles artistiques étrangers, est souvent considéré comme étant religieux parce que c’est un art bouddhiste concentré sur la construction de temples, stupas et pagodes.

Vous apprécierez sans nul doute les danses traditionnelles birmanes influencées par la danse classique indienne et thaïlandaise, mais qui possède ses propres codes.
La danse Birmane, plutôt vigoureuse, se caractérise par des mouvements rapides et énergiques et quelques acrobaties difficiles à réaliser pour les femmes habillées de longues tuniques avec traînes.

La musique qui accompagne les danses birmanes, utilise des percussions traditionnelles aux timbres particuliers et un type de harpe très typique du pays appelée saung-gauk,  très ancienne et remontant au VIII siècle. L’ouverture du pays sur le monde extérieur a apporté la musique pop, qui a littéralement envahi les ondes pour le plus grand plaisir des jeunes.

Étant l’une des traditions les plus importantes et intéressantes en Birmanie, le théâtre de marionnettes est également un spectacle à ne pas manquer lors de votre voyage au Myanmar. Un art populaire qui occupe une place importante dans les activités culturelles, sociales et même militantes des Birmans. Ayant vu le jour au Vème siècle, cet art occupe une place prépondérante dans la transmission de l’histoire, la religion et la culture du pays. La marionnette est un véritable porte-parole du peuple birman. A ne pas manquer lors d’un voyage en Birmanie.

Quant à la littérature classique birmane, elle trouve toutes ses influences dans le Bouddhisme et est restée pendant longtemps une littérature de cour. Si les Britanniques apportèrent le roman et la nouvelle qui étaient jusque-là inconnus, la junte militaire birmane marqua un énorme coup d’arrêt à l’écriture. La Birmanie et sa magie ont largement inspiré certains auteurs occidentaux dont le plus illustre est sans conteste Rudyart Kipling.

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