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Guide culturel du Cambodge

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Le Cambodge est un petit pays qui a marqué l’histoire de l’humanité, par la brillance de sa civilisation angkorienne, mais aussi par le drame des Khmers rouges. Profondément bouddhiste, le peuple cambodgien est une formidable résilience humaine, basée sur la gentillesse et la discrétion. Découvrez les différentes facettes culturelles du royaume des Khmers.

Langues & peuples

Contrairement à ses pays voisins de la péninsule indochinoise, la population du Cambodge n’est pas à proprement parlé une bigarrure ethnique. En effet, près de 90 % de la population se définit comme khmère, ce qui ferait de ce pays l'un des plus ethniquement "purs" de l'Asie du Sud-Est. Les Vietnamiens représentent la minorité la plus importante au Cambodge avec 5% de la population, arrivent ensuite les Chinois qui représentent 3% de la population. Les Cham, de confession musulmane et ayant fui le Vietnam à la fin du 19ème siècle représentent 1% de la population environ. Le 1% restant est représenté par les tribus proto-indochinoises d’origine austronésienne ou austro-asiatique, divisées en groupes et sous-groupes dont les Kroeung, les Kaco, les Kachak, les Jaraï, les Brau, les Mnông Biôt (Phnông), les Rhadé, les Tampua, les Kraol, et les Stieng.

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Un sourire d'une fille cambodgienne

Ces tribus vivent dans les quatre provinces du nord-est (Mondulkiri, Ratanakiri, Stung Treng et Kratie), considérées comme les régions des hautes terres. Elles parlent des dialectes différents d'une tribu à l'autre, mais ceux-ci se rattachent à des familles linguistiques diverses comme le tibéto-birman, l'austro-asiatique (ou môn-khmer), ou le malayo-polynésien (austronésien). Le khmer ou cambodgien, appartenant au groupe des langues môn-khmères de la famille des langues austroasiatiques, reste la langue nationale, attestée depuis un millénaire et demi.

Traditions

Selon la légende, le Cambodge naquit de l’union d’une princesse et d’un étranger, un indien brahmane nommé Kaundinya, qui devint par la suite Kambu. Le roi Naga, afin de constituer la dot de sa fille, bu les eaux qui recouvraient son pays et offrit cette terre juste asséchée à Kaundinya. C’est ainsi que le nouveau royaume fut appelé Kambuja, qui signifie « ceux qui sont nés de Kambu » et donnèrent aujourd’hui le Cambodge.

Le pays compte plusieurs grands symboles. Parmi ceux-ci, citons le palmier à sucre, appelé thnot en khmer, omniprésent dans les paysages cambodgiens. Il y a également l’enivrante fleur romduol, une fleur blanche et jaune déclarée fleur nationale du Cambodge en 2005. Mais le symbole le plus éclatant, qui s’affiche sur le drapeau national, est bien évidemment le majestueux temple d’Angkor Vat, véritable fierté nationale et trésor de l’humanité.

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Le palmier à sucre, appelé thnot en khmer

Les Cambodgiens sont à 95% adeptes du bouddhisme theravada, reconnue religion d’état. Les bouddhistes cohabitent en totale harmonie avec la minorité musulmane, les Cham, une infime communauté chrétienne et les tribus montagnardes qui ont conservé l’animisme, les rituels chamaniques et le culte aux esprits.

L’année au Cambodge est rythmée par de nombreuses fêtes dont la plus importante, comme dans tous les pays bouddhistes theravada d’Asie du Sud-Est est le nouvel an bouddhiste, Chaul Chnam Thmey, qui a lieu du 14 au 17 avril. Une autre fête importante et liée également à l’eau est Bon Om Tuk qui célèbre un phénomène unique au monde : l’inversion du cours d’eau Tonlé Sap, c’est-à-dire le moment où le grand lac du pays vide ses eaux via le fleuve pour rejoindre le Mékong. A cette occasion des courses de pirogues sont organisées à Phnom Penh, le cœur de cette fête populaire traditionnelle. Citons également Pchum Ben, la fête des défunts, qui célèbre un moment de communion entre le monde des vivants et celui d’en haut durant 3 jours.

Arts de la table

Subtile, riche en saveurs et largement inspirée par le marché, la cuisine cambodgienne se caractérise par la fraîcheur de ses ingrédients, sa créativité, l’usage modéré des épices et immodéré des herbes aromatiques. On reconnait à cette cuisine locavore des petites perles gastronomiques comme le amok, plat national qui consiste en une  papillote de poisson au lait de coco cuite à la vapeur dans une feuille de banane. Ne faîtes pas l’impasse sur Le phlea sachko, une salade de bœuf cru mariné dans du jus de citron, ou le fameux crabe de Kep cuisiné avec le très renommé poivre de Kampot, deux véritables trésors du terroir cambodgien.

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Le fameux crabe de Kep cuisiné avec le très renommé poivre de Kampot

Artisanat

L'artisanat est l'un des éléments majeurs caractérisant la culture cambodgienne qui avait malheureusement pratiquement disparu pendant la période des Khmers rouge. Mais la tradition artisanale est si forte que l’artisanat khmer est en train de renaître avec le développement du tourisme. Les artisans cambodgiens excellent dans la poterie, la vannerie, l’orfèvrerie, les poteries, la sculpture sur bois et sur pierre, le tissage de la soie et du coton dont le krâma, le foulard traditionnel des Cambodgiens porté aussi bien par les hommes que par les femmes, est devenu une icône vestimentaire khmère.

artisanat cambodgien
La sculpture sur pierre de l'artisanat cambodgien

Arts

On a peine à croire que 90% des artistes cambodgiens ont été tués pendant le génocide des Khmers rouges, à la fin des années 1970, lorsque l’on voit la vitalité retrouvée de la scène artistique khmère. D’ailleurs le prestigieux Ballet royal du Cambodge a présenté il y a un an son nouveau spectacle, Métamorphoses, à la Philharmonie de Paris. A Phnom Penh et à Siem Reap on ne compte les galeries d’artistes, des plus traditionnelles au plus contemporaines. Rendez-vous dans la rue 178 pour visiter des galeries d’art traditionnel où officient peintres et sculpteurs. Pour l’art contemporain, aller du côté de Sa Bassac qui promeut le travail d’artistes cambodgiens au sein de sa galerie ou à l’institut français du Cambodge, pionnier dans la vie culturelle de la capitale, qui tente toujours de mettre en lumière de nouveaux artistes.

Tout comme la musique, le cinéma cambodgien avait connu son âge d’or dans les années 60 jusqu’au milieu des années 70. Hélas, musiciens comme acteurs et réalisateurs, disques comme films ont été détruits par les Khmers rouges. La scène musicale khmère est redevenue très active, notamment dans le rock, et si le cinéma l’est beaucoup moins, le Cambodge est une terre de tournage. Jean Jacques Annaud, Régis Wargnier ou Angelina Jolie ont succombé à la magie des paysages du Cambodge.

Citons le fabuleux travail de l’association Phare Ponleu Selpak de Battambang qui offre à perpétrer avec succès l’art du cirque, une véritable tradition presque perdue qui renaît grâce à eux. Vous pouvez assister à des représentations à Battambang et Siem Reap.

Le Cambodge est fier d’abriter trois sites classés à l’Unesco : le mondialement connu site archéologique d’Angkor, les moins connus temples de Preah Vihear très bien préservé et la zone des temples de Sambor Prei Kuk, site archéologique de l’ancienne Ishanapura, véritable véritables chefs-d'œuvre pré-angkorien. Le Ballet Royal du Cambodge est quant à lui inscrit depuis 2008, sur la liste représentative du patrimoine culturel immatériel de l’humanité alors que le Tonle Sap, plus grande réserve d’eau douce d’Asie du Sud-Est, fut reconnu en tant que réserve de biosphère par l'Unesco en 1997.

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